초기 인류 발달의 원동력은 동물성 식단이 아니었다.

문광주 기자 / 기사승인 : 2022-01-28 10:18:33
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- 일반 가설, 육식은 더 큰 두뇌와 초기 인간으로 도약하는 데 필요한 에너지를 주었다.
- 동아프리카의 9개 발굴 지역에서 고고학적 유물, 260만~120만 년 된 지층 59개 조사
- 동물 뼈와 기타 동물성 식품 증거는 발굴물의 불평등한 분포 때문
- 우리 조상들에게 더 많은 에너지를 준 것은 불의 사용과 조리된 음식의 소비 때문

고고학은 초기 인류 발달의 원동력은 고기가 아니라고 주장한다.

일반적인 가설에 따르면, 육식은 우리 조상에게 더 큰 두뇌와 초기 인간으로 도약하는 데 필요한 에너지를 주었다. 그러나 이 이론은 동아프리카의 고고학적 발견에 대한 새로운 분석과 상반된다. 따라서 동물성 식품의 증가하는 비율은 발견물의 밀도가 불평등한 결과일 뿐이다. 훨씬 더 많은 호모 에렉투스 유물이 발견되고 의도적으로 발굴되었기 때문에 그의 식단에 대해 더 많이 알려져 있다. 

▲ 사냥과 동물성 식단이 우리 조상을 발전시켰을까? © Mauricio Anton

약 200만 년 전, 우리의 조상은 발달 과정에서 큰 도약을 했다. 최초의 초기 인간은 우리 속에 속하는 오스트랄로피테쿠스(Australopithecus)와 같은 비교적 유인원과 유사한 전(前)인류로부터 나타났다. 그들은 훨씬 더 큰 두뇌, 진보된 정신적, 기술적 능력을 가졌으며, 호모 에렉투스와 함께 아프리카를 떠난 최초의 인류다.

영양을 통한 발달 촉진?

무엇이 이 초기 인간의 발달을 촉진시켰을까?
인류학자들은 음식의 변화가 중요한 역할을 했을 수 있다고 오랫동안 의심해 왔다. 먹을 것은 뇌에 사용할 수 있는 에너지의 양과 소화 중에 영양소를 얼마나 효율적으로 사용할 수 있는지를 결정하기 때문이다.

한 가지 가설은 불과 요리의 발명이 필요한 에너지 촉진을 제공했다는 것이다. 조리된 음식은 소화가 더 쉽기 때문에 날 음식보다 더 많은 에너지를 제공한다. 이것은 호모 에렉투스가 더 큰 뇌를 발달시키는 데 도움이 되었을 수 있다. 대안으로, 일부 연구자들은 초기 인류를 발전시킨 것은 육류 위주의 식단으로의 전환이었다고 생각한다.

조사 중인 화석 증거

사실, 고고학적 발견은 이 "고기는 우리를 인간으로 만들었다"는 가설을 뒷받침하는 것 같다. 잘린 자국이 있는 동물 뼈와 원시 도살의 다른 유물은 특히 호모 에렉투스 유적지에서 자주 발견됐다. "고인류학자 세대는 유명한 올두바이(Olduvai) 협곡과 같은 곳을 여행하면서 초기 인류가 육식을 했다는 증거를 찾아 다녔고 발견했다"고 주 저자인 워싱턴 DC에 있는 조지 워싱턴 대학의 앤드류 바(Andrew Barr)가 말했다.
▲ 150만 년 된 케냐의 동물 뼈에 자국이 있다. © Briana Pobiner

문제는 우리 조상들의 화석 기록이 극히 적고 공간적, 시간적 측면에서 고르게 분포되어 있지 않다는 점이다. Barr와 그의 팀은 현재까지 알려진 발견이 식습관의 그러한 변화를 기록하기에 충분한지 의문을 가졌다. 이를 확인하기 위해 동아프리카의 9개 발굴 지역에서 고고학적 유물과 260만~120만 년 된 지층 59개를 조사했다.

더 많은 고기에 대한 명백한 경향 없음

분석에 따르면 약 200만 년 전의 동물 뼈와 기타 동물성 식품의 축적 증거는 발굴 물의 불평등한 분포가 우리 조상의 실제 식단 때문보다 많다. 예를 들어, 260만년에서 190만 년 전의 기간은 크게 과소 대표된다. 이 기간의 유인원과 그들의 식단에 대한 화석 증거는 거의 없다. 후속 단계에서 더 많은 발견이 있다.

Barr는 "이 데이터를 사용해 육류 가설을 정량화하면 '인류'로서의 육류에 대한 이야기가 풀리기 시작한다"고 말했다. 호모 에렉투스 시대에는 이전보다 더 이상 변형된 동물 뼈가 발견되지 않았기 때문이다. 팀에 따르면 육류 위주의 식단에 대한 일관된 경향은 더 이상 식별할 수 없다.

공저자인 워싱턴 DC에 있는 스미스 소니언 국립 자연사 박물관의 브리아나 포비너(Briana Pobiner)는 "나는 20년 넘게 잘린 자국이 있는 동물의 뼈를 평가하고 검사했지만 현재의 결과는 여전히 나에게 큰 놀라움을 준다"고 말했다. "이 연구는 동물원 고고학적 발견이 선사 시대 육식에 대해 알려줄 수 있는 것에 대한 우리의 이해를 바꾼다.“

대안적 설명 모색

연구팀에 따르면, 그 결과는 고기 가설이 매우 약하고 적어도 지금까지의 발견에 기초해 입증될 수 없음을 시사한다. Barr와 그의 동료들은 "호모 에렉투스와 함께 동물성 식단의 확실한 증가가 없었다는 사실은 호모 에렉투스의 고급 형질에 대한 대안적 설명이 필요함을 의미한다"고 말했다.

그래서 우리 조상들에게 더 많은 에너지를 준 것은 불의 사용과 조리된 음식의 소비였을 것이다. 예를 들어 조상들의 역할이 커져 사회 구조가 바뀌고 이것이 호모 에렉투스의 이점을 제공했을 수 있다. 하지만 지금까지 이러한 모든 가설에는 한 가지 공통점이 있다. 화석 증거가 부족하다는 것이다.
(Proceedings of the National Academy of Sciences, 2022; doi: 10.1073/pnas.2115540119)
출처: George Washington University

[더사이언스플러스=문광주 기자]

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