미국에서 가장 오래된 인간의 흔적 발견

편집국 기자 / 기사승인 : 2021-09-24 21:20:16
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* 발자국은 2만1천 년에서 2만3천 년 전으로 마지막 빙하기의 가장 추운 단계에 생성
* 흔적 중 많은 부분이 십대와 어린이에게서 나온 것
* 대빙하가 물러나기 전부터 북아메리카에 인간이 존재했음을 확인시켜주는 듯

미국에서 가장 오래된 인간의 흔적 발견

뉴멕시코의 2만3천 년 된 지문은 빙하기 초기에 인간의 존재를 보여준다.

명확한 증거:
미국 남부에서 연구자들이 아메리카 대륙에서 가장 오래된 명백한 인간의 흔적을 발견했다. 발자국은 2만1천 년에서 2만3천 년 전으로 마지막 빙하기의 가장 추운 단계에 생성되었다.
논란의 여지가 있는 긁힌 자국이나 석기 도구와 달리 이 자국은 빙하가 물러나기도 전에 사람들이 대륙을 식민지화했음을 분명히 보여준다. 그러나 언제, 어떻게, 아직 답은 열려 있다. 

▲ 이 발자국은 마지막 빙하기가 절정에 달했을 때 뉴멕시코 화이트 샌드 지역의 당시 부드러운 석고에 인간이 남긴 것이다. © Bennett et al./ Science

최초의 사람들은 언제 아메리카 대륙을 식민지로 만들었을까?
이 질문에 대한 답은 고고학의 위대한 퍼즐 중 하나다. 뼈, 도구 및 긁힌 자국의 발견뿐만 아니라 DNA 분석도 매우 다른 결과를 제공한다. 일부에서는 최초의 이민자들이 약 1만3천 년 전에 베링 해협에서 대륙 내부로 침투할 수 있었다고 제안한다. 그 이유는 그제야 빙하가 통로를 열었기 때문이다.

그러나 다른 발견은 이보다 훨씬 더 오래됐으며 원주민의 조상이 빙하가 퇴각하기 전에 북미와 남미까지 왔고 아마도 태평양 연안을 따라 경로를 통해 왔을 것이라고 제안한다. 여기에는 3만 년 된 멕시코의 석기 도구와 알래스카와 우루과이의 동물 뼈에 새겨진 2만4천 년 및 3만 년 된 칼날 자국이 포함된다. 이러한 발견 중 많은 부분이 실제로 인간에게서 나온 것인지는 논란의 여지가 있다.

빙하기 석고의 발자국

그러나 최근 처음으로 더 명확한 증거가 나왔다.
본머스 대학의 매튜 베넷과 그의 동료들은 뉴멕시코에서 마지막 빙하기의 인간 발자국을 발견했다. 흔적은 석고 모래 언덕으로 유명한 지역인 화이트 샌드 국립공원(White Sands National Park)의 미세한 퇴적물에 보존돼 있다. 빙하기 동안 이 지역은 얕은 호수로 가득 찬 거대한 움푹 들어간 곳이었다. 

▲ White Sands 지역의 석고층에서 흔적을 찾고 있다. © Burke et al. / PNAS



석고 모래 언덕의 가장자리에서 고생물학자들은 당시 여전히 습한 호숫가의 하층토에 남겨둔 빙하기 매머드, 마스토돈, 검치호랑이, 낙타의 흔적을 발견했다. 약 1만2천 년 전의 사람들의 흔적도 발견됐다. 현재 석고의 더 깊은 층에서 확인된 발자국은 훨씬 더 오래된 것이다. 동일한 층으로 둘러싸인 식물 종자의 방사성 탄소 연대 측정은 2만1천 년에서 2만3천 년의 나이를 암시한다.

61개의 인간 흔적

벤네트(Bennett)와 동료들은 "여기서 우리가 제시하는 것은 북미 사람들이 있었던 명확한 시간과 장소다"고 말했다. "문화적 유물, 변형된 뼈 또는 기타 화석과 달리 발자국은 명확한 맥락을 가지고 있으며 해당 층에 단단히 각인돼 있다." 최근 발견된 발자국은 원래 순서대로 보존되어 날짜를 쉽게 확인할 수 있는 손상되지 않은 층에 있다.

지금까지 과학자들은 이 시기의 총 61개의 인간 발자취를 확인했다.
"모든 흔적은 좋은 해부학적 해상도를 가지고 있다. 당신은 발뒤꿈치 지문, 발의 아치, 발가락의 볼을 명확하게 볼 수 있다. 그것들은 현대인의 것과 일치한다"고 연구원들은 보고했다. 석고의 여러 층에 대한 흔적의 분포는 사람들이 적어도 2천 년 동안 이 지역에 머물렀음을 시사한다.

그들은 현대인의 것과 일치한다."라고 연구원들은 보고한다. 석고의 여러 층에 대한 지문의 분포는 사람들이 적어도 2천 년 동안 이 지역에 머물렀음을 시사한다.

놀고 있는 아이들과 거대 동물

또한 흥미로운 점은 "이 흔적 중 많은 부분이 십대와 어린이에게서 나온 것으로 보이며 성인의 더 큰 흔적은 덜 일반적이다"고 과학자들은 보고했다. 예를 들어, 어른들은 사냥을 하고 더 복잡한 작업을 수행하는 반면 아이들은 음식을 모으기 위해 파견되었음을 나타낼 수 있다. 아니면 그냥 호숫가에서 놀았을 수도 있다. 

▲ 많은 발자국이 어린이와 청소년의 것이다.

© Burke et al. / PNAS


인간의 흔적 외에도 매머드의 흔적과 빙하 시대 거대 동물군의 다른 대표자도 일부 층에서 보존됐다. 연구원들에 따르면, 한 장소에서 동물과 인간이 시간적으로 겹치는 것은 이 동물들도 당시 사람들에 의해 사냥되었을 수 있다는 것을 나타낼 수 있다.



빙하기 훨씬 이전에도 이민?

어쨌든 새로 발견된 발자국은 대빙하가 물러나기 전부터 북아메리카에 인간이 존재했음을 확인시켜주는 듯하다. 이 사람들이 베링 해협에서 언제 어떻게 지금의 뉴멕시코로 이주했는지는 여전히 불분명하다.

Bennett와 그의 팀은 "최초의 인류가 서반구에 도달했을 때와 지속적인 정착이 확립되었을 때 논쟁의 여지가 있을 정도로 불확실하다"고 적었다.

연구원들에 따르면, 뉴멕시코에 인간이 일찍 존재했다는 사실은 이 이민자들이 심지어 마지막 빙하기가 절정에 이르기 전에 도착했음을 시사할 수 있다. 태평양 연안을 따라 또는 내륙을 통과하는 길이 최대 빙하기 동안 차단되었기 때문이다.
(Science, 2021; doi: 10.1126 / science.abg7586)
출처: Science[더사이언스플러스=편집국]

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